Senaatintori sijaitsee Suomen pääkaupungin, Helsingin, ydinkeskustassa. Se on historiallinen keskusaukio, jota ympäröi monet historialliset arvorakennukset, kuten Helsingin tuomiokirkko, Valtioneuvoston linna ja Helsingin yliopiston päärakennus. Keskellä toria komeilee Aleksanteri II:n patsas. Senaatintori on yksi Helsingin tunnetuimpia nähtävyyksiä, ja sillä on oma historiansa.

Vanha Suurtori

Helsingin keskusta on ollut Senaatintorin alueella siitä lähtien, kun Helsinki siirrettiin vuonna 1640 tämänhetkiselle paikalleen. Ruotsin vallan aikana Senaatintorin kaakkoiskulmassa oli kaupungin keskustori eli Suurtori.

Paikalla olleet kirkot

Senaatintorin paikalla on ollut yhteensä 3 eri kirkkoa, Kristiinan kirkko, joka rakennettiin 1640-luvulla, tuhoutui tulipalossa 1654. Tämän jälkeen rakennettiin Pyhän Hengen kirkko. Kaupunki tuhoutui uudestaan Isonvihan aikana, kun ruotsalaisten joukot vetäytyivät Helsingistä ja polttivat kaupungin vuonna 1713. Ulrika Eleonoran kirkko vihittiin käyttöön 1727.

Senaatintorin suunnittelu

Kun Helsingistä tuli Suomen suuriruhtinaskunnan pääkaupunki vuonna 1812, siitä alettiin rakentaa edustuskykyistä hallintokaupunkia. Tehtävään palkattiin saksalainen arkkitehti Carl Ludvig Engel, ja helsinkiläinen Johan Albrecht Ehrenström. Ehrenström oli Helsingissä uudelleenrakennuskomitean johtajana ja piirsi kaupungille uusklassismin ihanteiden mukaisen kaavan, ja Carl Ludvig Engel taas suunnitteli tärkeimmät rakennukset.

Uuden Helsingin keskellä oli monumentaaliaukio Senaatintori, joka laitettiin vanhan Suurtorin paikalle. Paikan torikauppa siirrettiin Kauppatorille, ja Senaatintorista tuli puhtaasti edustuskykyinen tila. Ehrenström sai inspiraatiooita tyyliinsä erilaisista eurooppalaisista aukioista, Tukholman Kustaa Aadolfin torista erityisesti. Hän halusi torista mahdollisen symmetrisen.

Senaatintorin rakentaminen

Senaatintorin rakentamiseen piti ensin hävittää vanha keskusta-alue. Ulriika Eleonooran kirkkoa myöten hävitettiin kaikki vanhat julkiset rakennukset ja Suurtori sekä hautausmaan alue tasoitettiin uutta toria varten. Vainajia ei kuitenkaan siirretty, joten 1600- sekä 1700-luvun helsinkiläisten haudat ovat yhä torin sekä aleksanterinkadun alapuolella. Luita on löydetti 2000-luvullakin rakennustöissä.

Engelin ensitöikseen uudisti torin etelälaidalla sijaitseen porvaritaloihin kuuluvan Bockin talon väliaikaiseksi palatsiksi kuvernööriä varten vuosina 1816-1819. Hän uudisti myöskin muita paikalla olleita porvareiden taloja suunnitelmiensa mukaan. Torin pohjoisreunaan valmistui vuonna 1819 päävartiorakennus, joka oli pitkä sekä matala. Engelille erityisen haastavaa suunnitella oli erityisesti Senaatintalo, joka rakennettiin vuosina 1818-1820. Se oli hänen ensimmäinen torin kolmesta monumentaalirakennuksesta, ja sen tehtävänä oli määritellä koko aukion arkkitehtimäinen kuva. Engel oli kuitenkin iloinen lopputuloksesta, ja hän viittasikin myöhemmin, että Senaatintalo olisi hänen mestariteoksensa.

Turun yliopisto haluttiin siirtää vuonna 1828 Helsinkiin. Senaatintorin länsireunassa ollut kenraalikuvernöörin palatsin tila päätettiin antaa yliopiston käyttöön. Rakennustyöt alkoivat, ja yliopiston päärakennus oli valmis vuonna 1832. Ehrenström halusi siitäkin symmetrisen, jotta se vastaisi koko torin kokonaiskuvaa. Sen julkisivu vastasi vastapäässä olevaa Senaatintaloa. Päärakennuksen pohjoispuolelle rakennettiin yliopiston kirjastoa, joka valmistui vuonna 1840.

Senaatintorin loppuvalmistelut

Senaatintorille viimeiseksi valmistui luterilainen pääkirkko sen pohjoispuolella sijaitsevalle kalliolle. Engel oli suunnitellut kirkkoa jo yli 10 vuotta ja halusi tehdä siitä mahdollisimman elegantin sekä pelkistetyn. Sen ilme kuitenkin muuttui rakennustöiden aikana, jotka kestivät todella kauan, yli 20 vuotta. Sen eteen rakennettiin monumentaaliportaat, jotka laskivat senaatintorille, ja niiden tieltä purettiin päävartiorakennus. Ehrenströmin ja Engelin alkuperäinen suunnitelma oli, että Senaatintori olisi rakennusmassan sulkema joka suunnalta. Portaiden rakennus kuitenkin rikkoi harmillisesti tämän suunnitelman. Carl Ludvid Engel kuoli vuonna 1840, jolloin rakennustyötä alkoi johtamaan Erns Bernhard Lohrmann, joka ryhtyi muuttamaan suunnitelmia. Luterilainen pääkirkko tuli käyttöön 1852, jolloin Senaatintorin alkuperäinen rakennus päättyi.

Senaatintori nyt

Senaatintori on yksi Helsingin suosituimmista turistikohteista. Sen vierellä sijaitsee muita suosittuja kohteita, kuten Esplanadin puisto, Uspenskin katedraali sekä Helsingin Kauppatori. Senaatintori on siis alkuperäisten suunnitelmien mukaisesti Helsingin keskipiste.